La mission « Solar Orbiter » en Europe

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La mission « Solar Orbiter » en Europe
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La mission « Solar Orbiter » en Europe

Sous une lune brillante, une fusée United Launch Alliance Atlas 5 a pris vie et a volé loin de Cap Canaveral dimanche soir, ce qui a permis à la sonde spatiale Orbiter de 1,5 milliard de dollars de l’Agence spatiale européenne de sortir de l’emprise gravitationnelle de la terre pour un voyage de plusieurs années autour du soleil qui donnait aux scientifiques leur premier aperçu des pôles de l’étoile.

Dimanche 9 février à 23 h 03 (heure locale), la nouvelle mission européenne pour étudier le soleil devrait décoller en Floride, aux États-Unis. Appelée Solar Orbiter, cette mission de l’Agence spatiale européenne (ESA) se rendra dans l’orbite de la planète Mercure pour étudier le soleil comme jamais auparavant, en retournant de nouvelles images étonnantes de sa surface.

La mission Solar Orbiter intervient un an et demi après le lancement de la sonde solaire Parker de la NASA, un vaisseau spatial qui vole périodiquement dans l’atmosphère extérieure surchauffée du soleil, supportant des températures extrêmes qui excluent l’utilisation de caméras orientées vers le soleil.

Quand les éruptions solaires se dirigent vers nous ?

Solar Orbiter atteindra une distance minimale de 0,28% de la distance Terre-soleil tout au long de sa mission, qui pourrait durer le reste des années 2020. Aucune autre mission ne se sera rapprochée du soleil, à l'exception de la mission Parker Solar Probe de la NASA, qui n'atteindra que 0,04 fois la distance Terre-soleil.

Pourquoi le soleil souffle un vent supersonique ?

L'une des principales questions sans réponse sur le soleil concerne son atmosphère extérieure, connue comme sa couronne. Une conséquence de cette couronne chaude est que l'atmosphère du soleil ne peut pas être contenue par sa gravité, il a donc un vent constant de particules qui souffle dans l'espace, appelé vent solaire. Ce vent souffle à plus de 250 km par seconde, jusqu'à des vitesses de 800 km par seconde, et nous ne savons actuellement pas comment ce vent est poussé vers l'extérieur à des vitesses supersoniques.

À quoi ressemblent ses pôles ?

Au cours de sa mission, Solar Orbiter fera des rencontres répétées avec la planète Vénus. À chaque fois, l'angle de l'orbite du vaisseau spatial sera légèrement augmenté jusqu'à ce qu'il s'élève au-dessus des planètes. Si la mission est prolongée comme espéré jusqu'en 2030, elle atteindra une inclinaison de 33 degrés, ce qui nous donnera nos premières vues des pôles du soleil.

Pourquoi il a des « couronnes » polaires ?

Certaines des plus grandes saillies du soleil viennent de près de ses pôles, donc en augmentant son inclinaison, Solar Orbiter nous donnera un regard unique sur ces phénomènes. « Ils sont appelés protubérances polaires, car ils sont comme des couronnes sur la tête du soleil », a déclaré le professeur Keppens. « Ils encerclent les régions polaires et vivent très longtemps, des semaines ou des mois. Le fait que Solar Orbiter va avoir une vue directe des régions polaires va être passionnant, en particulier pour les études de protubérances.

Comment il contrôle le système solaire ?

« L'une des idées que nous avons est de prendre des mesures du champ magnétique solaire dans les régions actives de la ceinture équatoriale du soleil », a déclaré le professeur Keppens. « Nous allons extrapoler ces données dans la couronne, puis utiliser des simulations pour essayer d'imiter comment certaines de ces éruptions se produisent et progressent dans l'héliosphère. »

La mission « Solar Orbiter » en Europe

Zurbuchen a déclaré dans une interview qu’étudier les régions polaires du soleil et en apprendre davantage sur la physique fondamentale du « moteur magnétique du soleil, la soi-disant dynamo », mènera à de meilleures prévisions météorologiques spatiales et peut-être même à une alerte précoce de l’énergie solaire potentiellement destructrice fusées éclairantes et éjections de masse coronale qui peuvent faire des ravages avec les réseaux électriques, les communications et la navigation.

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